¿Cuántas especies existen en la tierra?

Pingüino emperador (Aptenodytes forsteri), especie de ave de la Antártida. Fuente: Reino Animalia

Identificar todos los seres vivos podría parecer una tarea fácil, pero resulta muy complicado por la gran diversidad de organismos generalmente desconocidos y de tamaño muy pequeño. Si agregamos los microbios, nos encontraríamos ante un desafío de enormes proporciones.  

¿Te has preguntado cuántas especies habitan el planeta? Actualmente se conocen casi 1 millón 750 mil especies. Esta es solo una aproximación muy lejana al total estimado de 8.7 millones. Estimados previos, rodeados siempre de mucha controversia, varían entre 3 y 100 millones de especies.

Un estudio del año 2016 predice que la Tierra es hogar de un trillón (1012) de especies, muchas de las cuales serían microbios marinos. De este total de especies, solamente habría sido descrita una pequeña fracción, estimada en mucho menos que el 1%.

Número conocido de animales y plantas en diferentes categorías (Excluye al grupo más grande, los insectos, con cerca de 1 millón de especies). Fuente: iucnredlist.org.

¿Por qué es difícil saber el número total de especies en el planeta?

Es prácticamente imposible saber el número total de diferentes formas de vida en el planeta, sobre todo porque el ritmo de los descubrimientos no es suficiente para llevarlo a cabo, y porque no hay suficientes taxónomos.

Los taxónomos son los encargados de describir y dar nombres a las especies, una tarea que comenzó en 1735, con la labor pionera de Carlos Linneo quien desarrolló el sistema de clasificación que se utiliza hasta nuestros días. Linneo describió unas 6000 especies provenientes de todos los continentes, cifra mucho menor que el número de nuevas especies descritas actualmente cada año.

El panorama de determinar la totalidad de especies en el planeta se complica mucho por diferentes razones, entre otras:

  • Una gran cantidad de especies vive en países con alta diversidad pero con inventarios incompletos. 
  • Todavía quedan ambientes poco conocidos, como los bosques tropicales y los océanos. 
  • Anualmente desaparecen muchas especies sin haber sido conocidas. 
  • Cambios en la nomenclatura de especies por nuevas investigaciones y revisiones taxonómicas.

    ¿Servirá para algo conocer la biodiversidad total?

    • Si conocemos un organismo, podemos empatizar con él y, por ende, mayor será nuestro interés en querer conservarlo si llegase a estar amenazado. 
    • Se facilitaría las evaluaciones de impacto ambiental, así como los estimados por destrucción de hábitat, cambio climático y otros efectos adversos producto de la actividad humana. 
    • Un mayor conocimiento de la biodiversidad propiciaría estudios de conservación y el ecoturismo.

      ¿Cuáles países crees que poseen la mayor diversidad de especies? ¿Cuáles quisieras conocer?


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